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Copley John Singleton

 
     
  (1738 - 1815). El pintor estadounidense más importante del siglo xvni. Aunque hijastro del grabador Peter Pelham (h. 1695-1751), que alcanzó considerable fama en Europa por sus numerosísimos grabados, parece que fue prácticamente autodidacta. Durante su adolescencia se formó como pintor en su Boston natal, y en su primera juventud se dedicó a pintar retratos cuya fuerza de carácter y vitalidad superaba todo lo realizado hasta entonces por los artistas coloniales (Col. Epes Sargent, h. 1760, NG, Washington). Aunque se hizo enormemente famoso, Copley era tímido e inseguro por naturaleza, y se veía como un artista provinciano, alejado de la gran tradición pictórica europea. Durante largo tiempo dudó en abandonar la seguridad de Boston, incluso después de que su retrato de su hermanastro Henry Pelham (Muchacho con una ardilla, 1765, Mus. of Fine Arts, Boston) fuese altamente alabado por Reynolds y West, cuando se expuso en Londres en 1766. Finalmente, marchó a Europa en 1774, cuando la actividad revolucionaria comenzó a interferir en su actividad, y se instaló en Londres en 1775, tras un viaje de estudios por Italia. En Inglaterra, su estilo cambió radicalmente, sacrificando su vigor y energía en aras de una manera más elegante y adornada. Continuó pintando bellos retratos que constituyeron algo más que un reto para muchos de sus contemporáneos, pero la crítica está de acuerdo en considerar que los realizados en América resultan mucho más convincentes y originales que los ingleses. En compensación a su declinar como retratista, pudo dedicarse a la pintura de historia, género que deseaba cultivar desde mucho tiempo atrás, pero que en EE. UU. resultaba muy limitado. Su primera obra de este tipo fue Brook Watson y el tiburón, 1778, NG, Washington; una copia realizada por Copley para sí mismo se conserva en Boston, Mus. of Fine Arts. En esta obra siguió la innovación introducida por su paisano West en cuanto a la utilización de vestimenta moderna, pero fue mucho más allá al elegir el tema, no por su importancia histórica o su valor moral, sino solamente por su dramatismo; esta revolucionaria idea no fue recogida hasta los pintores franceses románticos de la generación siguiente. Sus restantes pinturas de historia presentan temas más convencionales, principalmente de carácter patriótico y militar, como La muerte del Mayor Peirson (1783, Tate, Londres). Copley mostró una magnífica facilidad para la representación de acciones heroicas en composiciones con muchas figuras, que ninguno de sus contemporáneos británicos alcanzó, por lo que sus cuadros de historia le proporcionaron un notable reconocimiento. También le acarrearon, sin embargo, las iras de la Royal Academy (de la que Copley era miembro de pleno derecho desde 1779), al haberlos expuesto de forma privada con gran éxito, lo cual significaba hacer la competencia a las propias exposiciones de la Academia. Sin embargo, el éxito de Copley en Inglaterra fue efímero, y su obra fue cayendo progresivamente en desgracia; pasó sus últimos años solo y enfermo, dejando a su muerte numerosas deudas que hubieron de ser pagadas por su hijo y homónimo, que llegó a ser Lord Chancellor.  
 

 

 

 
 
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